尼罗河的赠礼

埃及位于非洲东北角撒哈拉沙漠这个世界上最荒漠的地区,雨水稀少。然而,由于尼罗河流经埃及大部分地区,使埃及水源充足,土壤富饶,这一点在埃及成为古代世界最重要的文明发源地之一的历史事实中起着重要的作用。古希腊历史学家希罗多德(公元前483—公元前420年)曾发出了这样的感叹:“埃及——尼罗河的赠礼!”

公元前5000年左右,气候的变化将撒哈拉的大片草场变成了沙漠,以打猎为生的牧民被迫迁往尼罗河谷一带,在尼罗河富饶的土壤上播种收获,饲养家畜,建立稳定的社会生活,而经济的发展又促进了国家的形成。稳定持久的古埃及文明,产生于约公元前3000年。

作为“尼罗河赠礼”的埃及,每年尼罗河水的泛滥,给河谷披上一层厚厚的淤泥,使河谷区土地极其肥沃,庄稼可以一年三熟。在古代埃及,农业始终是最主要的社会经济基础。在如此得天独厚的自然环境和自然条件下,使古埃及的历史比较单纯。从约公元前332年,亚历山大大帝征服埃及为止,共经历了三十一个王朝。其间虽然经历过内部动乱和短暂的外族入侵,但总的来说政治状况比较稳定。

宗教

随着美尼斯统一埃及全境,法老开始推行各自出身地的神,使其称为主神,由全埃及共同崇拜。在古王国时期主神是猎鹰神赫鲁斯(Horus),后来改为太阳神拉(Ra),中王国时期则主要崇拜阿蒙(Amun),新王国时期拉和阿蒙相结合,形成主神阿蒙-拉(Amun-Ra)。在国家统一崇拜主神的同时,各个地方(诺姆,相当于省)仍然崇拜原来地方的神。

由于古埃及人极重视宗教信仰,所以他们建造巨大的神庙来崇拜天神。在新王国时期,埃及通过武力扩张积累了空前的财富,但在几代法老在位期间都被用来修建神殿。

文明成就

古埃及文明是四大古文明之一。古埃及人除以建筑金字塔、狮身人面像及制造木乃伊而闻名天下外,还发明了许多对后世影响深远的东西。

古埃及的文化非常丰富。创造的象形文字对后来腓尼基字母的影响很大,而希腊字母是在腓尼基字母的基础上创建的。此外,金字塔、亚历山大灯塔、阿蒙神庙等建筑体现了埃及人高超的建筑技术和数学知识,在几何学、历法等方面也有很大的成就。

艺术

以赞颂神灵和古埃及人所认为的神祇化身的法老、崇拜亡灵、追求永恒为最主要目的,古代埃及的工匠在建筑、绘画、雕塑、工艺美术方面,留下了难以计数的精彩艺术作品。最宏伟的建筑是献给神的神庙,墓室壁画内容以神祇、法老王为主。

古埃及人民有着深厚的宗教观念,由于服务于宗教,古埃及艺术在创作上很少有风格上的变化,工匠们遵循着古老的法则,在漫长的岁月中创造着风格、技法相类似的艺术作品。人物雕塑作品沿袭“正面律”,绘画作品是“画我所知”而非“画我所见”,特别是在关乎古埃及统治者和神祇上,这种遵循法则的精神更是一丝不苟。

由于古埃及宗教信仰的限制,艺术品虽然形式单一,但艺术家总能同中求异,使得古埃及艺术品在具有极强的宗教实用性的基础上富有装饰色彩,堪称人类文明上“生活艺术品”的鼻祖。近代的艺术设计领域中,不论是建筑、装饰、生活用品,都从古埃及艺术中汲取养分,并获益匪浅。